電気の代わりに光で書き込み!光RAMとは?

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流行りモノから新技術まで! 5分でわかる最新キーワード解説

電気の代わりに光で書き込み!光RAMとは?

2012/06/06


 日々進歩するIT技術は、ともすると取り残されてしまいそうな勢いで進化の速度を高めています。そこでキーマンズネット編集部がお届けするのが「5分でわかる最新キーワード解説」。このコーナーを読めば、最新IT事情がスラスラ読み解けるようになることうけあい。忙しいアナタもサラっと読めてタメになる、そんなコーナーを目指します。
 今回のテーマは、電気の代わりに光で情報を書き込み、読み出す「光RAMチップ」です。超低消費電力、超広帯域の光ルータや光プロセッサ実用化の扉を開き、エネルギー消費増加に歯止めをかけるという、光RAM研究の現状をのぞいてみましょう。

光RAM

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光RAMとは何か

 情報を記録してランダムに取り出せるRAMは、情報処理に欠かせないデバイス。おなじみのDRAMやフラッシュメモリ、新技術のReRAMやMRAMなどいろいろ種類があるが、今までに実用化された高速なRAMは全部、電気の世界のデバイスだ。光RAMは、電気ではなく、光を情報の記録と読み出しに使うところが根本的に違っている。
 光ファイバを使ったネットワークが、メタル回線を置き換えることにより、情報通信がこの十数年で飛躍的に広帯域化していくありさまを、私たちは目の当たりにしてきた。そんな革新が、今度は情報処理デバイスの領域で起ころうとしている。この光RAMを利用すれば、超広帯域で超低消費電力のネットワークが実現し、やがてはプロセッサの超低消費電力化も可能になるという。

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光RAM開発の背景

 光RAMの研究は、現在の「情報爆発」と呼ばれる情報量の急増が背景にある。社会の情報流通量(トラフィック)は、2006年の637Gbpsから2025年には約200倍近い121Tbpsにまで増大し、これに関わる消費電力量は、2006年には470億kWhだったものが、2025年には2400億kWh(5倍)に上昇、2050年には5500億kWh(12倍)にのぼると見られている。中でもネットワークの電力消費率は年々高くなり、2006年の80億kWhから、2025年には1033億kWhに伸びる見込みだ。(経産省「グリーンITイニシアティブ」資料 平成19年12月6日)。
 これは、ネットワーク機器が現状のままでは処理速度が不十分であることを示していると同時に、電力消費への影響が大きく、省エネ化のネックとなることも示唆している。

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